CATEGORÍAS

¿Cuándo se convirtieron las lagers en ponche de frutas?

A principios de este año, cuando las latas aparecieron por primera vez en los estantes de Nueva York, Michigan, Pensilvania y Ohio, los bebedores de cerveza se sorprendieron por decir lo menos. ¿Una lager pálida hecha con lúpulos de moda que recuerdan al mango, la maracuyá, la lima-limón y los arándanos? ¿De una marca propiedad de una de las compañías cerveceras más grandes de Norteamérica? Y, sin embargo, Labatt Blue Citra, descrita como una lager session IPA con “jugosos aromas y sabores de frutas tropicales”, fue elaborada precisamente para ser eso: una cerveza fácil de beber, cargada con el carácter atrevido y brillante del lúpulo americano.

Como resultado, esta adición inesperada a la clásica Labatt dejó en evidencia el comienzo de la evolución de una categoría. Durante años, India Pale Ale ha sido el estilo más vendido en el segmento artesanal, dominando las ventas de los barriles y generando sub-estilos como New England IPA, Brut IPA e incluso IPA amarga. En respuesta, algunas cervecerías lager innovadoras desarrollaron la IPL: lagers fermentadas en frío de mayor contenido alcohólico cargadas con nuevas variedades de lúpulo con sabores vívidos y niveles más altos de ácido alfa. Pero en los últimos años, los gustos de los consumidores cambiaron nuevamente para favorecer las nuevas IPA afrutadas y jugosas, por sobre las IPA más amargas del pasado.

Entra en la cerveza tropical. Crujientes y limpias con un nivel moderado de alcohol, estas cervezas sin embargo brindan notas maduras a mango, piña, maracuyá y cítricos. En otras palabras, los mismos sabores que han cautivado las papilas gustativas de costa a costa.

“Queríamos una cerveza que supiera a verano, al tiempo que representara las tendencias de sabor que los bebedores de cerveza artesanal, especialmente aquí en el noreste, buscan: brumosa, jugosa, tropical”, dice Andy Schwartz, maestro cervecero en Stony Creek Brewery de Connecticut. Y así, en mayo, para cumplir con ese objetivo, Stony Creek lanzó Sun Juice, una cerveza lager de cuerpo ligero con un 5,6% ABV y un poco de turbidez que sabe como una ensalada de frutas en vaso. Naturalmente, el lúpulo protagonista es Citra, la misma variedad en la última innovación de Labatt.

“[El] mayor desafío fue mantener el carácter de la lager y ser fiel a él, mientras se lanzaban cantidades masivas de lúpulo”, dice Schwartz. “No queríamos que la cerveza fuera simplemente una India Pale Lager. Realmente queríamos que se sintiera como una Bohemian Pilsner compleja, al tiempo que resaltaba grandes notas de lúpulo tropical. Realmente creo que la levadura lager mexicana y la malta Bohemian Pilsner sientan las bases perfectas para un verdadero carácter lager con lúpulos grandes y jugosos”.

Stony Creek está lejos de ser la única compañía cervecera que se aventura en este nuevo y valiente mundo de la elaboración de cerveza lager. Stone Brewing realmente hizo el primer movimiento en octubre de 2018, presentando su Tropic of Thunder Lager con lúpulos Citra, Mosaic y Cashmere, una mezcla más novedosa con notas de melón, cítricos y coco. Para no quedarse atrás, Sierra Nevada Brewing Company lanzó un nuevo paquete de variedades durante todo el año en 2019 llamado The Sampler. Tres de las cervezas incluidas en él son exclusivas de este paquete de 12, incluida Helles in the Tropics con sus 4.8% ABV, descrita como (lo adivinaste) una lager tropical. Y a principios de año en la costa este, Devil’s Backbone presentó la lager de estilo tropical Southern Passion, elaborada con lúpulos sudafricanos apreciados por su carácter de guayaba y maracuyá. Mientras tanto, el verano trajo el gran lanzamiento de una lager nebulosa llamada Coast Day de Pyramid Brewing, elaborada con lúpulo seco y con una variedad experimental de lúpulos afrutados y cítricos denominada simplemente 09326, así como el segundo lanzamiento de Green Ice Pacific Pilsner, una cerveza de 5.2% ABV de Everybody’s Brewing de Washington con notas a la lima, carambola y melón dulce.

“El proyecto de ley de granos usa 90 por ciento de Weyermann Barke Pilsner [malta] y 10 por ciento de arroz”, explica Adam McClure, cervecero jefe de Everybody’s. “Citra y Galaxy funcionan bien entre sí. Uno es brillante y cítrico, el otro es fruta oscura con un toque de diesel. La parte complicada es extraer los sabores y aromas de lúpulo de una cerveza con un ABV tan bajo sin que se convierta en hierba. No hay mucho en lo que esconderse, por lo que hay que tratar los lúpulos con respeto y delicadeza, o se vuelven desagradables rápidamente”.

Claramente, los cerveceros están descubriendo cómo apoderarse de sus aspectos favoritos de las Pilsner clásicas y las IPA contemporáneas. Pero aun que se pretenda que los resultados de su creatividad sean una adición única o más permanente a la línea, la verdadera prueba de la longevidad potencial de la lager tropical son las ventas. ¿Volverán los consumidores por más? El feedback inicial es prometedor. Everybody’s Brewing duplicó su producción de Green Ice en 2018 y pasó rápidamente a 150 barriles en julio. Planea elaborar al menos 200 barriles el próximo año. Stony Creek ha seguido elaborando más lotes de Sun Juice para mantenerlo disponible. Y Twin Leaf Brewery en Asheville, Carolina del Norte, ha vendido 100 barriles de Simple Machine, un mayor estilo Pre-Prohibición que rezuma con carácter de frutas tropicales aportadas por “cantidades gratuitas” de lúpulo.

“Nos gustó tanto que decidimos que iba a ser nuestro primer lanzamiento de latas”, dice Tim Weber, propietario y cervecero principal de Twin Leaf. “Es una cerveza de término medio más accesible para las personas que no necesariamente aman las IPA”.

Schwartz de Stony Creek está de acuerdo. “Creo que el estilo realmente resuena en la gente”, dice. “Una especie de lo mejor de ambos mundos de tomabilidad y jugoso sabor a lúpulo. Vamos a mantener Sun Juice estrictamente como una cerveza de verano. Pero no te sorprendas si ves más lagers tropicales nuestras durante el año”.