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Cómo los cerveceros estadounidenses ayudaron a impulsar el renacimiento de la cerveza artesanal en Berlín

Hace más de 500 años, el duque de la región alemana de Baviera estaba preocupado por la cerveza.

El duque Wilhelm IV necesitaba ahorrar trigo para hacer pan y, al mismo tiempo, evitar que los cerveceros agreguen ingredientes dudosos a la cerveza. Emitió el Reinheitsgebot, o “ley alemana de pureza de la cerveza”, nombrando la cebada, el lúpulo y el agua como los únicos ingredientes permitidos para hacer cerveza. Aunque la ley ha sufrido enmiendas (más tarde se agregó la levadura), cualquier bebida que hoy no cumpla con Reinheitsgebot no es, al menos oficialmente, cerveza.

Alemania está orgullosa de su historia cervecera y los alemanes disfrutan de su cerveza, bebiendo 104 litros por persona al año. Oktoberfest, el festival de la cerveza más grande del mundo, evoca la imagen estereotipada. Los clientes se sientan en largas mesas en pasillos gigantes tomando jarras de cerveza blanda hecha más o menos de la misma manera durante generaciones.

Pero en Berlín se está gestando una revolución cervecera.

“Alemania tiene una cultura cervecera muy tradicional. Había dejado de beber cerveza porque estaba harto de beber lo mismo una y otra vez ”, dice a octubre Cliff Kinchen, que dirige los tours de Berlin Craft Beer Experience.

“La historia reciente de Berlín ha creado una situación realmente única para el desarrollo de la cerveza artesanal”.

Kinchen dice que el viaje de la ciudad hacia el “epicentro de la cerveza artesanal en Alemania” comenzó con el Muro de Berlín. El antiguo gobierno de Alemania Occidental renunció al servicio militar obligatorio para los hombres que se mudaron a Berlín, atrayendo a artistas y otras personas atraídas por estilos de vida alternativos. Esto ayudó a crear una cultura “muy abierta y acogedora de nuevas ideas” que, en la última década, ha visto a los cerveceros independientes asumir el status quo de la cerveza.

“Todavía no es tan fácil como en otros países. Las oportunidades no son muy grandes, pero ahora hay más para los cerveceros más pequeños ”, dice Kinchen.

Un informe de Zenith Advisory encontró que el número de cervecerías artesanales en Alemania se ha más que duplicado en los últimos cinco años, pero sigue siendo pequeño. Las cifras de la Asociación Alemana de Cerveceros encontraron 82 nuevas cervecerías abiertas el año pasado, lo mismo que los ocho años anteriores combinados.

Aún así, sigue habiendo una falta de diversidad, y la mayoría de los bares y restaurantes ofrecen una selección de cerveza clara, oscura o de trigo. Pilsner tiene una cuota de mercado de alrededor del 50 por ciento.

Las “cervecerías abuelo” independientes de la ciudad ayudaron a iniciar el boom de la mini cerveza, dice Kinchen. Él le da crédito a artistas como Hops & Barley y Schoppe Bräu por presentar a los berlineses diferentes sabores. Escondido en un rincón del mercado interior de alimentos Markthalle Neun, Heidenpeters, otro pionero, ofrece IPAs y cerveza negra elaboradas la bodega.

Vagabund Brewery, que abrió su cervecería y bar en julio de 2013, es una de las cerveceras artesanales más famosas de Berlín. Fundada por los expatriados estadounidenses David Spengler, de Nueva York, y Tom Crozier y Matt Walthall, de Maryland, Vagabund enfrentó obstáculos para establecerse en un país con tradiciones cerveceras obstinadas.

“Tuvimos discusiones sobre ocultar el hecho de que somos estadounidenses porque pensamos que era perjudicial”, dice Walthall.

“Incluso hasta el día de hoy la gente dice, ‘No te necesitamos’. Muchos alemanes dicen: “Tenemos una gran variedad de cervezas”. Pero de lo que están hablando es de que tienen una gran variedad de cervecerías elaborando las mismas cervezas y no se puede notar la diferencia entre ellas”.

Para el trío, que se conoció tocando en una banda, los sabores locales no estaban saciando su sed. En los días libres de sus trabajos como profesores de jardín infantil, comenzaron a elaborar cerveza casera.

Cuando las recetas eran correctas, se dedicaban a tiempo completo y aceptaban un desafío aún más difícil que disputar una habitación de niños: convencer a los lugareños en la tierra de la cerveza para que probaran algo nuevo.

“Una vez que la gente empezó a probar las cervezas y le gustaron, fue cuando realmente nos picó el bicho”, dice Spengler.

“Pensamos que Berlín estaba bastante maduro para otra fábrica de cerveza física. En ese momento sólo había cinco o seis cervecerías en una ciudad de 3,5 millones de habitantes”.

La cervecería recurrió al crowdfunding por los 21.000 euros (23.700 dólares) que necesitaba para abrir sus puertas. Esperando que la mayor parte del apoyo provenga de otros expatriados, los fundadores se sorprendieron gratamente al descubrir que más del 80 por ciento de los donantes eran alemanes.

Un miércoles por la noche reciente, Vagabund tiene un ambiente agradable y relajado en el que todas las demás personas (alemanes, expatriados y turistas) parecen ser habituales. Barriles viejos se colocan junto a maletines apilados y, en un arco que conduce al sistema de elaboración de cerveza, están pintados los nombres de los aproximadamente 180 donantes.

“Al principio, los tres estábamos atendiendo el bar y trabajando a tiempo completo y construyendo todo. Era como tener dos trabajos”, dice Spengler.

“Hay muchas cervecerías y no tienes idea de quién está detrás de ellas. Pero entras aquí y aquí estamos”.

Las cervezas de esa noche, que se muestran en una pizarra, incluyen la American Pale Ale regular, una Haus Heller Golden Ale, una ESB que lleva el nombre de un barman (“Don’t be bitter, Oscar”) y una IPA doble al 7,5%.

La popularidad de sus cervezas indica que Vagabund se está expandiendo. La cervecería está explorando la posibilidad de exportar y construir un sistema de 30 hectolitros, 15 veces más grande que su operación actual.

El equipo de Vagabund no sigue al Reinheitsgebot en su elaboración y cree que la falta de claridad en torno a sus reglas y su aplicación ha afectado el crecimiento de la cerveza artesanal.

“No es necesariamente es la ley lo que ha frenado la cerveza artesanal aquí, es el sistema de creencias que la rodea”, dice Walthall.

Con más cerveceros deseosos de experimentar y bebedores adoptando nuevos sabores, Kinchen cree que el estándar medieval de seguridad alimentaria ha pasado su fecha de vencimiento.

“La elaboración de cerveza es ante todo una forma de arte”, dice.

“Si las cervecerías fueran pintores, sería como permitirles usar solo el blanco y negro. Puedes hacer muchas cosas agradables en blanco y negro, pero a algunas personas les gusta usar toda la paleta”.